Astronomia

Papagaios no céu

Papagaios no céu

Os antigos, observando que os cometas apareciam e desapareciam de maneira imprevisível, cercados por cabelos claros e seguidos por uma cauda extremamente mutável, não tinham dúvidas: eram algo que atrapalhava a ordem celeste.

O próprio fato de os cometas não seguirem o movimento dos planetas não fez nada além de fortalecer essa crença que levou os cometas a serem responsáveis ​​por eventos históricos geralmente sérios. Assim, durante séculos, considerou-se que os cometas eram mensageiros de infortúnios e o aparecimento de um cometa era motivo de grande preocupação nas aldeias.

No século I aC JC o escritor Plinio atribuiu a causa da guerra sangrenta entre Júlio César e Pompeu à passagem de um cometa. O mesmo aconteceu em muitas outras ocasiões; também em 1066, quando o duque da Normandia Guilherme, o Conquistador, desembarcou na Inglaterra e matou o rei Harold, proclamando-se novo rei, outro cometa foi visto. Hoje sabemos que foi o cometa de Halley, o representante mais ilustre dessa categoria de estrelas, que retorna periodicamente.

Superstições à parte, a opinião científica sobre a natureza dos cometas, compartilhada por nossos ancestrais, foi o que Aristóteles estabeleceu por volta de 350 aC. JC O grande filósofo grego formulou a teoria de que cometas e meteoros nada mais eram do que fenômenos atmosféricos causados ​​por vapores ferventes que romperam a Terra e foram lançados ao topo da atmosfera.

A convicção de Aristóteles sobre os cometas sobreviveu por séculos e o próprio Galileu não conseguiu resolver o enigma das trajetórias dos cometas, embora Tycho Brahe já tivesse conseguido calcular quase completamente suas enormes distâncias da Terra.

Somente na segunda metade do século XVII, graças aos estudos de Newton e Halley, foi possível saber que os cometas estão sob a influência da força de atração do Sol, mas que, ao contrário dos planetas, seguem trajetórias extremamente alongadas .

Halley calculou que as ocorrências de um cometa produzido em 1531, 1607 e 1682 deveriam ser atribuídas ao mesmo objeto celeste e previu que o cometa retornaria em 1758. Halley não viveu o suficiente para ver a previsão confirmada com seus próprios olhos. O cometa apareceu a tempo para a nomeação e desde então é conhecido pelo nome.

Mas chegamos aos nossos dias. Até alguns anos atrás, pensava-se que os cometas eram corpos celestes formados por resíduos cósmicos, muito semelhantes aos meteoritos, vagando sem rumo pelo sistema solar. Hoje, nosso conhecimento sobre cometas passou por uma revolução.

O astrônomo americano Fred Whipple formulou uma hipótese que combina perfeitamente com a maioria das observações astronômicas. Segundo Whipple, os cometas são como "bolas de neve sujas", ou seja, seriam formados por um conglomerado de gelo (água, amônia, dióxido de carbono) e grãos sólidos compostos de carbono e silicatos.

Os núcleos assim compostos, devido ao seu pequeno tamanho, leves e compactos, são capazes de resistir à força gravitacional do Sol e dos planetas, mas ao mesmo tempo são bastante voláteis para justificar a enorme nuvem da qual estão rodeados pelo efeito de calor solar Essa hipótese também explicaria por que os cometas não são visíveis quando não têm cabelo e cauda.

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